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Hydrie attique à figures noires

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Détail de l'hydrie attique à figures noires attribuée au Peintre d'Archippé. Vers 550 av. J.- C. (Louvres E 869).

Sur cette hydrie, les cinq personnages représentés sont facilement identifiables grâce aux inscriptions qui désignent quatre d'entre eux: Ulysse (Oluteus), en armes, amorce un mouvement vers la gauche, Achille (Achileus), prend dans sa main gauche une couronne que lui tend Thétis, sa mère, qui tient de sa main gauche un bouclier échancré. Pontia, une des Néréides (sœurs de Thétis) tient un plastron métallique de cuirasse et un aryballe (petit vase pour l'huile parfumée). Elle est suivie par une autre jeune fille semblable, non nommée, qui tient à son tour un casque à haut cimier et des cnémides (ou jambières).

Aucune indication topographique ne précise le lieu de l'action, mais les noms de la plupart des personnages renvoient à la mythologie homérique. L'importance donnée aux armes semble placer cette scène dans le contexte de l'Iliade et de la guerre de Troie.

Il est notamment évoqué le chant XI de l'Iliade, au cours duquel Nestor rappelle à Patrocle qu'il était venu, avec Ulysse, le chercher dans la demeure d'Achille. (Homère, Iliade, XI, 781-783).

Sur l'image, nous sommes donc à Phthie, au moment du départ d'Achille pour la guerre de Troie.

Certes, l'image diffère sensiblement du texte homérique (que le peintre ne connaissait peut-être même pas dans le détail); on note en particulier la présence de Thétis et de ses sœurs, et l'absence des pères de Patrocle et d'Achille qui sont bien présents dans le texte.

Mais la mise en scène choisie par le peintre dépasse le niveau d'une simple illustration anecdotique : plus que le seul " armement d'Achille ", elle dit le statut héroïque du guerrier.

Plusieurs signes iconiques sont considérés par les archéologues comme des indicateurs d'un statut héroïque : la nudité, le bouclier échancré. La couronne exprime la gloire, les armes le combat. La couronne et les armes sont portées, solennellement, par les femmes en procession; la couronne et le bouclier sont disposés en axe vertical juste au-dessus de l'inscription du nom d'Achille.

Le geste délibéré d'Achille, qui tient fermement la couronne rappelle que la mort au combat est le destin qu'il a choisi lui-même. Notre image se présente comme une variante d'une tradition bien connue: Achille avait eu à choisir entre deux destinées: une vie longue et sans gloire ou une vie brève et la gloire de la mort héroïque (Homère, Iliade, IX, 412-413).

Cependant, sur l'image, le héros n'a pas les apparences de la jeunesse; il est représenté comme un homme, barbu, dans la force de l'âge, comme si la mort glorieuse allait faire de lui, non pas un héros jeune éternellement, mais un " homme accompli ".

Textes de référence
Homère, Iliade, IX, 410-416; XI, 767 sq.

Bibliographie
http://w3.u-grenoble3.fr/homerica/ph/iconographie/iliade/hydrie_attique.html

ABV, 106. 2.

LIMC, s.v. Achilleus 200 *.

O. Touchefeu-Meynier, Homère: un héritage, documentation photographique, n° 8013, février 2000, p. 46-47.